Hic de Virgine Maria Jesus Christus natus est

En estas fechas navideñas, uno de los lugares más especiales donde, de una u otra forma, todos fijamos nuestra mirada es el portal de Belén. Ya sea, simplemente, por la estética de estos días o por un sentido religioso más profundo y verdadero, la gruta de Belén que, desde pequeños, nos esmerábamos en preparar en casa, siempre ha sido uno de los escenarios más entrañables.

Todos los cristianos deberíamos hacer un esfuerzo por tener la oportunidad de visitar Tierra Santa. Es la ocasión de ponerle cara a tantos lugares que, de una u otra manera, forman parte de nuestra vida y nuestra fe pero que, por desconocimiento, deformación o fantasía, no llegamos a conocer verdaderamente.

Ahora bien, ¿qué podemos nosotros decir de esta gruta de Belén? El primero y principal testimonio que nos ha llegado es el de los Evangelios, lectura muy recomendada para estos días navideños para sumergirnos en este gran misterio del nacimiento de Jesucristo como niño.

Durante los primeros siglos de la Iglesia (del I al XI), conservamos, además, los testimonios de Orígenes, Eusebio de Cesarea, la peregrina Egeria, San Jerónimo, Teodosio, un peregrino anónimo de Piacenza, Arculfo, el Patriarca de Alejandría Eutico, Al-Mukadassi… que nos narran cómo fue la veneración de este santo lugar del nacimiento de Jesús.

Más de 2000 años después de ese gran momento, la ciencia arqueológica y otros testimonios más recientes (especialmente el de los franciscanos, custodios de Tierra Santa desde el siglo XIV) nos puede aportar más detalles. La entrada actual está ubicada lateralmente respecto al lugar del nacimiento de Jesús, pero se conjetura que en el siglo IV el acceso se realizaría frontalmente, desde la parte delantera del presbiterio. Las dos pequeñas portadas de ambos accesos son del periodo cruzado. Por la escalera sur (derecha del iconostasio) se llega al interior mismo de la Gruta de la Natividad. El espacio es estrecho y angosto; las paredes, originalmente irregulares, forman ahora un perímetro casi rectangular. En la época bizantina, la roca natural de las paredes estuvo recubierta con mármol.

El Altar de la Natividad se comenzó a venerar sólo cuando, en la época bizantina, fue creado este espacio como recuerdo del lugar preciso del nacimiento de Jesús. La estructura actual es completamente distinta a la descrita por los peregrinos Focas y l’Abad Daniel en el siglo XII. Dos columnas de piedra roja sostienen el altar, donde figura la inscripción «Gloria in excelsis Deo et in terra pax hominibus»; en el conjunto están representados el Niño entre pañales, la escena del lavatorio del Niño y la llegada de los pastores. Bajo el altar se encuentra la estrella de plata con la inscripción latina: «Hic de Virgine Maria Iesus Christus natus est – 1717», en recuerdo del lugar exacto de la Natividad.

A la derecha del altar de la Natividad está el lugar donde María colocó al Niño tras nacer: un “comedero”, llamado popularmente el Altar del Pesebre. En esta parte de la gruta el suelo es más bajo. Este espacio está delimitado por columnas parecidas a las bizantinas de la nave central de la basílica y por restos de dos columnas cruzadas. Frente al pesebre existe un altarcillo dedicado a los Magos donde los latinos celebran la Misa. La actual estructura de toda esta capillita no es original, sino resultado de muchos cambios realizados a lo largo del tiempo y derivados del continuo trasiego de peregrinos.

Tras el incendio de 1869 y para prevenir nuevos siniestros, las paredes de la Gruta fueron recubiertas con paneles de amianto, donados por el presidente de la República Francesa, el mariscal MacMahon, en 1874. Por debajo de este revestimiento son todavía visibles los mármoles cruzados, mientras que sobre dichos paneles penden cuadros de madera de escaso interés artístico.

Se trata de testimonios que, de una u otra forma, avalan la veneración de este Santo Lugar donde se inició uno de los grandes momentos de la Historia de la Salvación: todo un Dios se hace hombre para compartir con nosotros todo lo que podemos vivir en esta vida. Será, además, la oportunidad de redimirnos de nuestros pecados, padecer con nosotros y por nosotros, y guiarnos hacia el camino de la vida eterna.

La Navidad es tiempo de gracia, la Navidad es tiempo de salvación, la Navidad en tiempo de alegría, la Navidad es tiempo de oración.

(Fuente: Custodia de Tierra Santa http://www.belen.custodia.org)

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